Sequoia donne 21 millions de dollars à une start-up de paiements qu’elle a récemment financée alors qu’elle s’éloigne de l’accord

Dans le monde du capital-risque, où la confiance entre les investisseurs et les fondateurs est primordiale pour le succès des deux, investir dans une entreprise qui rivalise avec une autre startup dans le portefeuille d’une entreprise est un non-non. Pourtant, dans un cas qui porte cette compréhension à un niveau extrême, Sequoia Capital a, pour la première fois de son histoire, révoqué une feuille de conditions offerte à une entreprise au sujet d’un prétendu conflit d’intérêts et, presque plus choquant, rendu sur son siège, ses droits à l’information, ses actions et son investissement total.

Ce n’était pas un petit chèque. Selon des sources proches de la situation, il vient de renoncer à 21 millions de dollars.

Franchement, nous essayons toujours de reconstituer ce qui pourrait nous manquer, mais ce que nous savons jusqu’à présent: ce matin, Finix, une société d’infrastructure de paiement fondée il y a quatre ans à San Francisco, a déclaré à ses quelque 70 employés que Sequoia – qui a dirigé la série B de 35 millions de dollars de la société au début de l’hiver – se sépare de la startup.

La raison, Finix a déclaré aux employés: Sequoia a conclu peu de temps après avoir émis son chèque que Finix était en concurrence trop directe avec Stripe, la société de paiement qui représente actuellement la plus grande société privée de Sequoia et qui compte à son tour Sequoia comme son plus grand investisseur.

Du fait que Sequoia a permis à Finix de conserver son capital (renforçant ainsi sensiblement le bilan de Finix), les premiers bailleurs de fonds de Finix – dirigés par Inspired Capital de New York et incluant PSP Growth et d’autres – ont investi 10 millions de dollars supplémentaires dans la société, qui a maintenant levé au total 65 millions de dollars de capitaux.

Dans le cadre de ce nouvel arrangement, Penny Pritzker, qui a cofondé Inspired Capital et est la fondatrice et présidente de PSP Partners, a rejoint le conseil d’administration de Finix.

La co-fondatrice d’Inspired Capital de Pritzker, Alexa von Tobel, s’est depuis jointe en tant qu’observatrice du conseil d’administration.

D’une part, Finix et ses parties prenantes ne peuvent pas être heureuses de perdre Sequoia et le reflet associé à un investissement de l’entreprise. Dans le même temps, le fait d’avoir un ancien secrétaire américain au Commerce au sein de son conseil d’administration pourrait grandement contribuer à maintenir sa dynamique.

Plus évidemment, qui pourrait se plaindre d’environ 21 millions de dollars en argent gratuit?

Eh bien, qui d’autre que les investisseurs de Sequoia, peut-être. Bien que nous présumions que la firme ne perdra le soutien financier de personne sur cet aspect apparent étant donné les rendements démesurés qu’elle a produits au fil des ans, toute la situation est pour le moins étrange, et nous supposerions que les commanditaires de Sequoia – même s’ils restent silencieux – ne peuvent pas en être satisfaits.

Pour commencer, il est difficile de comprendre comment Sequoia aurait pu réaliser après faire l’investissement que Finix et Stripe rivalisent à un certain niveau – et pourrait le faire de plus en plus au fil du temps.

Finix a déjà déclaré à TechCrunch que, contrairement à Stripe, il ne se considérait pas comme une société de paiement, mais plutôt comme une société d’infrastructure de paiement. Plus particulièrement, il aime noter qu’il ne prend pas un pourcentage des frais de transaction, mais facture plutôt aux clients des frais de logiciel mensuels, ainsi que des frais glissants associés au nombre de paiements qu’ils traitent. Pourtant, Stripe a un produit, Stripe Connect, qui fonctionne à peu près de la même manière et depuis ses débuts en 2013.

En effet, alors qu’une source proche de la situation suggère que Sequoia a agi trop rapidement sur celui-ci (Finix était évidemment vu comme un billet chaud après une apparition à la conférence l’automne dernier), il aurait suffi de quelques conversations avec Stripe pour conclure que le dans certains cas, deux sociétés poursuivent les mêmes clients.

Interrogé sur son processus de diligence raisonnable, Sequoia – qui n’a jamais reculé d’un accord annoncé auparavant dans ses 48 ans d’histoire – a refusé de commenter.

La société nous a plutôt envoyé une déclaration de Pat Grady, le partenaire Sequoia derrière l’accord, qui se lit comme suit: «Alors que nous avions précédemment conclu que Finix n’était pas un concurrent direct des sociétés de portefeuille existantes, après avoir effectué l’investissement, nous sommes tombés sur une variété de petits points de données qui ont collectivement brossé un tableau différent du marché. Cette décision n’a rien à voir avec Finix et tout à voir avec la volonté de Sequoia de respecter nos engagements. Il est incroyablement difficile de se séparer de Richie, Sean et de leur équipe chez Finix. Ce sont des personnes et des dirigeants exceptionnels, et leur avenir est prometteur. »

Un porte-parole de Stripe à qui on a demandé si Stripe et Sequoia avaient discuté de son investissement dans Finix à un moment donné, a également refusé de commenter.

Au-delà de cette explication quelque peu déroutante, bien sûr, l’investissement lui-même. Alors que Sequoia aurait pu vouloir se dissocier de Finix de la manière la plus indolore possible pour les deux tenues, il est difficile de comprendre pourquoi il s’est senti obligé de donner 21 millions de dollars – de l’argent que des institutions comme Stanford et des hôpitaux donnent à Sequoia pour investir en leur nom.

Ce n’est pas comme si Sequoia avait commis un crime. Il y avait sûrement aussi d’autres alternatives. Par exemple, il pourrait avoir converti le capital en dette et permis à Finix de le rembourser à un taux d’intérêt bas, voire nul. Il aurait pu dire à Finix de conserver un quart – voire la moitié – du capital comme une sorte de généreuse indemnité de rupture.

Bien que nous restions perplexes à propos de celle-ci, Finix suggère qu’elle a déjà quitté la saga – et étant donné sa assise financière beaucoup plus solide, ce n’est pas étonnant.

Interrogée sur ce qui s’est passé exactement, la société a envoyé une déclaration de son fondateur et PDG, Richie Serna, sur son enthousiasme pour l’avenir et la participation renforcée d’Inspired Capital. Quant à Sequoia, la déclaration de Serna dit que «Bien que les changements dans notre relation avec Sequoia aient été inattendus, nous n’avons jamais été aussi excités par l’avenir de Finix et notre position sur le marché. Nous apprécions la rapidité avec laquelle Sequoia fait face à cette situation et respectons leur engagement à faire ce qui est bon pour les sociétés de leur portefeuille. Ils ont été transparents et utiles tout au long de ce processus. »

Traduit de l’anglais de https://techcrunch.com/2020/03/09/sequoia-is-giving-away-21-million-to-a-payments-startup-it-funded-as-it-walks-away-from-deal/

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