OrbitFab obtient un financement de la National Science Foundation pour propulser sa technologie de ravitaillement par satellite dans l’espace

La technologie de ravitaillement des satellites en orbite est plus proche que jamais d’une réalité pratique, ce qui pourrait grandement contribuer au coût et à la durabilité des activités orbitales. Startup OrbitFab, finaliste de TechCrunch Battlefield en 2019, est l’une des entreprises qui s’efforce de faire du ravitaillement en orbite une réalité, et elle vient de décrocher un nouveau contrat auprès de l’initiative de recherche et développement technologique avancée de la National Science Foundation, la America’s Seed Fund, pour atteindre ses objectifs.

Le contrat porte spécifiquement sur le développement d’une solution offrant des capacités de rendez-vous et d’amarrage dans l’espace, gérant le processus de bout en bout de connexion de deux engins spatiaux et de transfert de carburant de l’un à l’autre. OrbitFab en octobre dernier à Disrupt a dévoilé son matériel de connexion pour rendre cela possible, qu’il appelle maintenant son interface de transfert de fluide à connexion rapide (RAFTI). RAFTI est conçu pour remplacer les vannes existantes utilisées dans les satellites pour alimenter et vidanger le propulseur des engins spatiaux, mais chercherait à établir une nouvelle norme qui offre une interopérabilité facile à la fois avec le ravitaillement au sol et avec le ravitaillement dans l’espace (ou le transfert de carburant d’un satellite à un autre, selon ce qui est nécessaire).

OrbitFab a déjà réussi à voler deux fois vers la Station spatiale internationale (ISS), et l’année dernière, elle est devenue la première entreprise privée à fournir de l’eau au laboratoire orbital. Il ne repose pas sur ses lauriers, et ce nouveau contrat l’aidera à préparer une démonstration technologique du processus d’arrimage que son RAFTI facilite dans ses propres installations de test cet été.

À plus long terme, il ne s’agit que de la première phase d’un accord de financement multi-pair avec le NSF. La première phase comprend 250 000 $ pour réaliser cette première démo, et finalement, cela conduira à un essai inaugural d’une opération de vente de carburant dans l’espace, ce qui, selon le chef de la direction d’OrbitFab, Jeremy Schiel, devrait avoir lieu «d’ici deux ans».

«Cela impliquera 2 satellites, notre pétrolier et un satellite client, dans un LEO bas [low Earth orbit] amarrage, échange de carburant et découplage, et répétition de ce processus autant de fois que possible pour démontrer notre capacité », a-t-il écrit par e-mail.

Il y a eu un certain nombre de projets techniques et de démonstrations autour du ravitaillement orbital, et certaines des plus grandes entreprises de l’industrie travaillent sur le défi. Mais l’approche d’OrbitFab vise la simplicité et la facilité d’exécution, ainsi qu’une norme commune qui peut être mise à profit sur une large gamme de satellites, petits et grands, provenant de diverses sociétés. OrbitFab dit déjà qu’elle travaille avec un groupe de 30 campagnes et organisations différentes pour faire de RAFTI une interface largement adoptée.

En cas de succès, OrbitFab pourrait soutenir un futur environnement d’exploitation commercial orbital dans lequel le carburant n’est pas autant une préoccupation en ce qui concerne les coûts de lancement, avec des stations-service itinérantes en orbite répondant à la demande de vaisseaux spatiaux une fois qu’ils atteignent l’espace, et payant un prix pour le propulseur qui est défrayé par des expéditions courantes en vrac au lieu d’être fractionné au coup par coup.

Traduit de l’anglais de https://techcrunch.com/2020/03/31/orbitfab-secures-national-science-foundation-funding-to-propel-its-satellite-refueling-tech-to-space/

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.