Les prochaines missions scientifiques de la NASA se dirigeront vers Vénus, Io ou Triton

La NASA vient de donner à quatre équipes 3 millions de dollars chacune pour rapprocher leurs rêves d'exploration du système solaire de la réalité. Deux des équipes scientifiques visent Vénus, l'une se concentre sur la lune hautement volcanique Io de Jupiter et la dernière cible Triton, une lune de Neptune.

«Ces missions sélectionnées ont le potentiel de transformer notre compréhension de certains des mondes les plus actifs et les plus complexes du système solaire», a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA, dans un communiqué de presse. "Explorer l'un de ces corps célestes aidera à percer les secrets de la façon dont lui, et d'autres comme lui, sont venus dans le cosmos."

Les quatre équipes sont finalistes pour la prochaine série de missions de la classe Discovery de la NASA. Les missions de classe Découverte sont considérées comme les «petites» missions de science planétaire de la NASA. Ces projets ne peuvent coûter plus de 450 millions de dollars et sont destinés à compléter les plus grandes missions d'exploration du système solaire de la NASA, notamment les missions New Frontiers de taille moyenne et les missions phares d'exploration du système solaire.

Sur les quatre équipes sélectionnées aujourd'hui, pas plus de deux seront effectivement entièrement financées. Les 3 millions de dollars qu’ils viennent d’obtenir seront utilisés pour développer leur plan de mission et les concepts liés à leur mission au cours de neuf mois. À la fin, chacun présentera à la NASA un rapport d'étude et attendra de voir lequel d'entre eux fait la coupe.

Voici les quatre projets sélectionnés aujourd'hui:

VERITAS – VERITAS signifie Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography et Spectroscopy. Son objectif serait de cartographier la surface de Vénus et de recueillir des données sur comment et pourquoi cette planète s'est développée si différemment de la Terre.

DAVINCI + – DAVINCI + signifie Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gas, Chemistry, and Imaging Plus et, comme son nom l'indique, cherche également à se rendre à Venus. Au lieu de se concentrer sur la planète elle-même, elle se concentrerait sur les gaz entourant la planète. Un des points forts de la mission potentielle serait d'envoyer une sonde au plus profond de l'atmosphère de Vénus. Ses objectifs sont de voir comment l'atmosphère de Vénus a évolué et si elle avait un océan.

IVO – L'observateur du volcan Io visiterait Io, une lune de Jupiter et le corps le plus volcanique du système solaire. Cette mission permettrait d'examiner de plus près l'extrême volcanisme d'Io et d'essayer de mieux comprendre la structure de la lune.

Trident – La seule proposition non acronyme du groupe, Trident rendrait visite à Triton, l'une des lunes de Neptune. La mission de survol cartographierait la surface de la lune et chercherait des indices pour savoir si la lune a vraiment un océan souterrain prévu.

Les missions de découverte actuelles incluent le Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) et la sonde Mars InSight. Les antécédents des projets sont mitigés. Alors que le LRO est en orbite autour de la Lune depuis 2009 et continue de collecter des données précieuses, l'atterrisseur InSight a rencontré des problèmes l'année dernière lorsqu'une sonde de chaleur fouisseuse a surgi de manière inattendue de la surface martienne.

Deux autres missions de classe Discovery ont été sélectionnées en 2017 et seront lancées dans les prochaines années. Lucy lancera en 2021 et explorera sept astéroïdes, tandis que Psyché lancera en 2023 et explorera un astéroïde géant en métal.

Une décision finale sur lequel des quatre projets les plus récents deviendra des missions entièrement financées est attendue l'année prochaine.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/2/13/21136783/nasa-discovery-program-space-solar-system-veritas-davinci-trident-ivo

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