Les investisseurs peuvent-ils invoquer des clauses dites de force majeure pour conclure des accords? Attendez-vous à ce que certains commencent à essayer

Les organisateurs d’événements ont été les premiers à être durement touchés. Alors que la peur de la propagation de Covid-19 commençait à balayer les villes et les pays du monde le mois dernier, une à une, de grandes conférences avec une longue histoire ininterrompue – Mobile Web Conference, South by Southwest – ont commencé à contrecarrer à bout de leurs plans. Ce n’était pas seulement un choc pour ces organisations; cela leur coûtera, ainsi qu’aux fournisseurs avec lesquels ils travaillent et aux fournisseurs de services environnants, comme les hôtels et les services automobiles, des millions de dollars de revenus perdus.

Il n’est pas étonnant que bon nombre des personnes impliquées dans la planification de tels événements testent désormais le pouvoir des clauses de force majeure, qui sont une disposition typique des contrats qui excusent l’exécution par une partie de ses obligations lorsqu’elle est confrontée à des circonstances indépendantes de sa volonté.

Pourtant, ils ne seront pas seuls longtemps. Avec chaque jour qui passe, il est devenu clair que les organisateurs d’événements n’étaient que les canaris proverbiaux de la mine de charbon. Alors que le monde ferme ses portes et que les gens sont invités à se mettre en quarantaine, il semble que personne ne sera épargné par Covid-19 – pas par son impact économique de toute façon. Et cela inclut les startups et les sociétés de capital-risque. En effet, alors que les marchés mondiaux s’affichent, de nombreuses institutions qui alimentent l’industrie du capital-risque voient leurs actifs martelés. À un moment donné, le flux d’argent pourrait bien devenir un problème.

Nate Cooper, un avocat du cabinet de 1100 avocats de Cooley, dit que «ce sont principalement des clients en ce moment, qui viennent chez nous, anticipant ceci ou cela», mais il dit également cela parce que «l’impact sur les marchés financiers a évidemment été significatif », Il existe un« potentiel de désaccord quant à savoir s’il suffit de forcer [changes to] un accord de financement ou suspendre le calendrier de paiement. « 

Qu’ils puissent s’appuyer sur des clauses de force majeure est moins certain. Même pour les organisateurs ou les participants à la conférence, dit-il, «le diable est dans les détails». D’une part, la plupart des clauses de force majeure énumèrent les cas de force majeure ou les actions gouvernementales applicables, mais il n’y a pas de précédent pour savoir si une pandémie peut être qualifiée de «  force majeure  » contrairement aux crues soudaines, aux tremblements de terre et à d’autres catastrophes naturelles, là où il y a un précédent.

De plus, alors que certains gouvernements, comme en Italie, ont interdit les rassemblements publics, d’autres gouvernements ne font que «conseiller» fortement aux populations de ne pas se rassembler en nombre. « Certes, selon la disposition spécifique, il peut y avoir beaucoup de gris », explique Cooper.

En ce qui concerne l’industrie des startups, les choses ne bouillonnent pas encore tout à fait, mais Cooper note que vous pourriez «voir une situation où vous relancez ou qui ferme, et les investisseurs n’aiment plus l’accord», ou où «l’acquisition de capital est nécessaire pour exécuter un contrat, et il y a des préoccupations à ce sujet concernant le calendrier. « 

En l’absence de retournement du marché, nous verrons invariablement la même chose bientôt. Quand nous le ferons, Cooper espère que les gens essaieront d’abord la diplomatie.

« Vous avez le côté juridique des choses, et le côté humain, et le plus convaincant est le côté humain », dit-il. «Tout le monde reconnaît que nous sommes en territoire inconnu; tout le monde doit être flexible. « 

Si vous êtes curieux d’en savoir plus, Cooley lance une alerte client sur «l’applicabilité de la force majeure et des doctrines connexes en réponse à COVID-19» demain pour aider ses clients commerciaux à mieux comprendre s’ils peuvent l’utiliser – et ce que son les limitations sont. Nous avons eu un aperçu et cela vaut la peine d’être lu, nous allons donc y établir un lien quand il sera en direct.

Pour ceux qui se demandent entre-temps si cela pourrait les sauver d’un financement ou d’un engagement dans un fonds de capital-risque, cela semble possible mais peu probable.

Comme le dit une section de l’alerte, « [I]Au lendemain de la crise financière de 2008, les tribunaux ont constamment conclu que les forces du marché ne comptaient pas comme force majeure. Bien qu’il y ait des exceptions à cela, c’est généralement parce que la clause spécifique de force majeure contient des termes non standard (comme une référence à un «changement des conditions économiques») qui peuvent s’appliquer aux turbulences financières. »

La règle générale, suggère le cabinet d’avocats, est qu’un marché minable – aussi pénible soit-il – n’est pas considéré comme une circonstance imprévisible qui empêche quelqu’un de remplir un contrat – même si ce qui l’a précipité a été aussi difficile que celui-ci à imaginer.

Traduit de l’anglais de https://techcrunch.com/2020/03/16/can-investors-invoke-so-called-force-majeure-clauses-to-get-out-deals-expect-some-to-start-trying/

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