Le prochain grand observatoire spatial de la NASA manquera probablement sa date de lancement cible – encore une fois

Le prochain grand observatoire spatial de la NASA – le télescope spatial James Webb – ne sera probablement pas lancé en mars 2021, ce qui pourrait entraîner des coûts supplémentaires pour le programme retardé et dépassant le budget. Des problèmes techniques imprévus prolongent le processus de finition du télescope, ce qui rend de plus en plus probable le lancement du vaisseau spatial à une date ultérieure.

La sombre nouvelle est détaillée dans le dernier rapport du Government Accountability Office (GAO), qui effectue des vérifications des programmes gérés par le gouvernement fédéral. Le GAO, qui surveille le développement du télescope depuis des années, affirme qu'il n'y a que 12% de chances que l'agence atteigne son objectif de mars 2021, grâce à une analyse récente effectuée en octobre par ceux qui travaillent sur le programme. La NASA trouvera une nouvelle date au printemps de cette année, selon l'audit.

Un retard ne serait que le dernier hoquet d'une longue histoire troublée pour le télescope spatial James Webb, ou JWST. Quand il a été conçu pour la première fois dans les années 1990, le JWST devait coûter entre 1 et 3,5 milliards de dollars, et les scientifiques s'attendaient à ce qu'il soit lancé entre 2007 et 2011. Depuis lors, les coûts ont monté en flèche, augmentant de 95% comme date de lancement. a glissé plus loin (et plus loin) dans le futur. La NASA s'attend désormais à ce que les coûts totaux de développement et d'exploitation de JWST atteignent 9,66 milliards de dollars.

Le GAO affirme que Northrop Grumman, le principal contractant de JWST, a parcouru un long chemin au cours de la dernière année et a franchi des étapes importantes en préparant l'observatoire au lancement. Cependant, Northrop a mangé la majeure partie du calendrier de réserve qu'il avait budgété lors de la planification du calendrier pour les deux prochaines années, et il ne lui reste plus que le quart de ce temps tampon. L'entrepreneur a fait un certain travail pour récupérer cette réserve de calendrier, mais il y a très peu de marge d'erreur.

Les problèmes techniques sont à blâmer pour avoir mangé tout ce temps précieux, un problème de longue date pour Northrop Grumman car il rassemble JWST. Les tests effectués en 2018 ont provoqué la perte de vis et de rondelles sur le vaisseau spatial, et Northrop Grumman a accidentellement provoqué des déchirures dans le pare-soleil du véhicule, un matériel délicat nécessaire pour maintenir le télescope au frais dans l'espace. Plus récemment en 2019, les tests ont révélé des problèmes d'alimentation avec deux composants importants du vaisseau spatial. Les entrepreneurs ont remédié aux échecs, mais ces défis techniques croissants ont fait travailler la main-d'œuvre plus longtemps que prévu, ce qui peut entraîner une augmentation des coûts du programme.

On ne sait pas exactement combien de temps un retard va exécuter la NASA à ce stade. La NASA a indiqué au GAO qu'elle disposait de suffisamment de fonds pour supporter un retard de trois à quatre mois au-delà de la date de mars 2021. Cependant, le travail supplémentaire requis de la main-d’œuvre de Northrop Grumman peut entraîner des dépassements de coûts importants.

Le GAO ne fait aucune recommandation avec son rapport, il est donc possible que la NASA ne puisse pas faire grand-chose à ce stade pour garder les choses sur la bonne voie. La NASA n'a pas répondu à une demande de Le bord à temps pour la publication.

Malgré la tourmente qu'il a traversée, JWST est toujours une priorité énorme pour la communauté astronomique. Une fois terminé et lancé, il obtiendra le titre d’observatoire spatial le plus puissant jamais construit. Le télescope, qui sera situé à 1 million de kilomètres de la Terre, arbore un miroir d'or géant qui s'étend sur 21 pieds (6,5 mètres) de diamètre, permettant à l'observatoire de voir certains des objets les plus anciens et les plus éloignés de l'Univers. Cela permettra essentiellement aux astronomes de remonter le temps lorsque l'Univers a éclaté pour la première fois il y a 13,8 milliards d'années. Alors que les retards ont été frustrants, la NASA et la communauté astronomique veulent toujours voir le projet aboutir.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/28/21112504/nasa-james-webb-space-telescope-delay-gao-audit-march-2021

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