Le Coronavirus secoue la NASA, mais le rover Commercial Crew et Mars Perseverance est sur la bonne voie

La plupart des NASA Les installations à travers le pays ont été fermées, et bien que certaines équipes puissent travailler (et conduire un rover Mars) depuis leur domicile, d’autres se mettent à genoux pour obtenir certaines missions cruciales – ou faire face à des frais de retard d’un demi-milliard de dollars, a déclaré l’agence. chef Jim Bridenstine.

Dans une interview à la Planetary Society publiée aujourd’hui, Bridenstine a discuté d’une variété de sujets intéressants, mais aucun n’est plus immédiat que l’effet de la pandémie de coronavirus sur le travail de la NASA.

Avec des projets provisoirement prévus pour une décennie, il y a beaucoup de marge de manœuvre. Mais toutes les missions n’ont pas ce luxe, a-t-il expliqué, et les deux qui ont été jugés vraiment essentiels – et qui garantissent donc que les employés de la NASA viennent réellement travailler – sont le programme Commercial Crew et le Mars Perseverance rover (anciennement connu sous le nom de Mars 2020 et récemment renommé dans un concours très mignon).

L’équipage commercial a SpaceX et Boeing en compétition pour fournir une alternative de construction américaine au vaisseau spatial Soyouz que nous utilisons exclusivement pour envoyer des astronautes à la Station spatiale internationale depuis que nous avons retiré la dernière navette spatiale en 2011.

« C’est une fonction essentielle pour une seule raison. Nous devons nous assurer que nous avons accès à la Station spatiale internationale, ce qui représente un investissement de 100 milliards de dollars du contribuable américain », a déclaré Bridenstine. « Donc, cette mission va de l’avant. »

À l’avenir, dès le mois prochain, en fait, une date qui est restée remarquablement solide pendant une période difficile pour les industries du monde entier, et dans un programme qui a vu un certain nombre de délais spéculatifs aller et venir.

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Plus tard dans l’interview, il a précisé que les capsules Crew Dragon et Starliner ne sont pas censées être des remplacements complets et permanents des lanceurs Soyouz et russes, mais une alternative pour s’assurer que l’accès est assuré et que la relation avec la Russie n’est pas une dépendance. . À la fin de l’année dernière, un échec de Soyouz a failli conduire à ce que l’ISS soit vide pour la première fois, mais le travail rapide des enquêteurs a rapidement fait avancer les choses. Le fait de disposer de plusieurs véhicules prêts à fonctionner réduirait la probabilité de ce type de crise.

La deuxième mission jugée essentielle est le prochain rover de Mars, Persévérance.

« C’est une mission essentielle pour une raison et c’est que nous avons une fenêtre de lancement très limitée pour aller sur Mars », a expliqué Bridenstine.

Contrairement aux satellites en orbite ou même aux missions sur la Lune, qui ont des fenêtres de lancement longues et fréquentes, les vaisseaux spatiaux allant vers Mars doivent être lancés à des moments où nos deux planètes sont à des points très spécifiques de leur orbite, afin d’avoir un temps de voyage plus court et arriver précisément à l’endroit prévu. Les voyages interplanétaires sont une science très exacte, et ne pas obtenir la persévérance à temps (le 17 juillet dans ce cas) serait désastreux.

Le rover Mars 2020 a un nouveau nom: Persévérance

« Si nous manquons cette fenêtre de lancement, cela nous coûtera plus de 500 millions de dollars sur deux ans, sinon de détruire complètement la mission, ce que nous ne voulons pas voir se produire », a déclaré Bridenstine.

Il a pris soin d’ajouter que cela ne se ferait pas au détriment de la santé des employés de la NASA.

Ils vont travailler avec autant de précautions que possible. Nous séparons les gens. Nous mettons les gens sur des quarts de travail différents, donc ils ne travaillent pas en même temps. Et puis en utilisant PPE [personal protective equipment] quand et où c’est approprié.

Écoutez, s’il y a quelqu’un dans la main-d’œuvre de la NASA qui ne se sent pas à l’aise de faire ce qu’ils font, nous voulons qu’ils le disent et nous voulons qu’ils se sentent libres de faire autre chose. Nous voulons les aider à faire autre chose. Nous ne voulons pas que quiconque fasse quoi que ce soit qui les met mal à l’aise ou en danger. Nos employés sont la priorité absolue de l’agence et nous voulons que tout le monde se sente en sécurité dans ce moment unique. Et donc nous donnons aux gens beaucoup de latitude pour qu’ils se sentent en sécurité et qu’il n’y aura aucun jugement sur eux.

En ce qui concerne les projets susceptibles de subir des retards après tout, Bridenstine a admis que le lanceur de nouvelle génération de l’agence, le Space Launch System ou SLS, se trouve «dans une situation difficile». Son premier test, Artemis I, est prévu pour fin 2021 mais pourrait très bien glisser jusqu’en 2022, a-t-il admis. Mais il a noté que Artemis II, le deuxième lancement de la SLS, est en cours de préparation de manière indépendante et ne dépend pas beaucoup du moment du premier.

Le plan ambitieux de mettre des bottes sur la lune en 2024 était déjà considéré comme quelque chose de long, et la pandémie l’allonge considérablement. Mais au moins à court terme, les opérations vraiment critiques de la NASA se poursuivent et ce printemps et cet été, si tout se passe bien (et espérons-le), accueillera des missions réussies et historiques.

Vous pouvez lire ou écouter l’interview complète de Bridenstine sur le podcast de Planetary ici.

L’équipe Curiosity de la NASA utilise le rover Mars depuis son domicile

Traduit de l’anglais de https://techcrunch.com/2020/04/15/coronavirus-rattles-nasa-but-commercial-crew-and-mars-perseverance-rover-are-on-track/

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