La querelle de Sonos sur Google concerne vraiment la puissance de la plate-forme

Hier, Sonos a déposé deux poursuites contre Google pour sa technologie de haut-parleurs sans fil. La société affirme que Google a enfreint des brevets pour synchroniser un groupe de haut-parleurs sur un réseau local, une idée que Sonos a lancée avant que Google ne poursuive avec des produits comme le Home et le Home Mini.

Ce n'est pas la première fois que Sonos intente une action en justice pour contrefaçon de brevet. Mais les brevets ne semblent pas être au cœur du problème ici. Le vrai combat avec Google concerne les monopoles et l'informatique moderne – et un monde où quelques énormes entreprises gèrent des écosystèmes verrouillés et peuvent simplement consommer leur concurrence.

Les grandes entreprises qui copient les plus petites n'ont rien de nouveau. De nombreuses startups comme Sonos ont des idées innovantes, seulement pour voir de plus grands concurrents lancer des produits similaires à des prix moins chers. Parfois, ces tactiques sont illégales, soit parce que le dessin ou modèle enfreint directement un brevet ou un droit d’auteur, soit parce que les tactiques de la grande entreprise atteignent le niveau de violations des règles de concurrence. Parfois, les entreprises n'ont tout simplement pas de chance – les créateurs de mode se font arnaquer constamment, par exemple, et c'est souvent tout à fait légal. (Google a évidemment nié les accusations, se disant prêt à défendre ses produits devant les tribunaux.)

Mais sur la base des interviews des dirigeants de Sonos avec Le New York Times, la paille finale n'était pas l'infraction présumée. C'était Google utilisant sa plate-forme de commande vocale Assistant comme un bâton. Les commandes vocales sont devenues une fonctionnalité standard sur les haut-parleurs, et Google Assistant est l'un des plus omniprésents. Bien que la société propose un kit de développement logiciel gratuit, il est limité à une utilisation non commerciale. Cela donne à Google beaucoup de pouvoir sur les fabricants de matériel, et Google l'a peut-être utilisé pour riposter contre Sonos. Une anecdote suggère que Google a défini des conditions plus strictes pour l'utilisation d'Assistant, par exemple, après avoir reçu des plaintes concernant les brevets.

Google a des enjeux financiers dans pratiquement tous les niveaux de systèmes informatiques comme les haut-parleurs intelligents. Il fait du matériel à installer chez les gens, tout comme Sonos. Mais cela fait également un assistant vocal qui est fonctionnellement un système d'exploitation pour ces haut-parleurs – quelque chose que Sonos n'avait pas jusqu'à une récente acquisition. Il exécute des services qui fournissent du contenu comme de la musique. Et c'est un logiciel conçu qui peut extraire des données vocales pour obtenir des informations précieuses sur les utilisateurs. Lorsque Google trouve une lacune dans son écosystème, il fait souvent l'acquisition d'une entreprise qui le comble, comme Android, Nest et Fitbit.

Cela signifie que Sonos ne se contente pas de se mesurer à une plus grande entreprise avec plus de ressources; il joue sur un terrain exploité par ses plus grands concurrents qui peuvent utiliser cette influence pour saborder tranquillement de nouvelles fonctionnalités utiles. Selon le Fois, Sonos souhaitait déployer un support simultané pour Google Assistant et Amazon Alexa – une fonctionnalité supplémentaire qui justifierait un prix plus élevé et différencierait Sonos. Mais Google et Amazon auraient forcé Sonos à abandonner le plan. (Amazon nie avoir agi ainsi.) Les dirigeants de Sonos affirment que Google maintient une interdiction permanente pour que l'Assistant travaille aux côtés de tout produit concurrent d'Amazon, Apple, Microsoft ou Baidu.

Google est l'une des entreprises les plus puissantes de cet espace, mais les jardins clos informatiques sont beaucoup plus grands que n'importe quelle entreprise. Microsoft a tenté de contrôler l'écosystème logiciel de Windows dans les années 90, conduisant à une affaire antitrust historique. Les concurrents de Google comme Apple et Amazon ont des types d'intégration verticale similaires. Cela a conduit à des querelles amères dans lesquelles ces sociétés bloquent les services les uns des autres de leur matériel, et cela a conduit à des poursuites antitrust de petits acteurs comme Spotify – qui a fait valoir que l'iOS App Store d'Apple «taxait» effectivement l'application musicale indépendante à l'avantage de son propre service Apple Music. Pendant ce temps, les utilisateurs se retrouvent avec moins de choix fonctionnels car ils doivent déclarer leur allégeance à un écosystème avant d'acheter un gadget.

Il s'agit d'un problème à l'échelle de l'industrie, et le simple fait d'obtenir la licence de brevets par Google ne le résoudra pas. Les grandes entreprises peuvent toujours copier concept d'un produit puisque vous ne pouvez pas breveter une idée – et les consommateurs perdraient beaucoup de designs améliorés et raffinés si ce n'était pas vrai. Le problème est de créer un environnement où les entreprises peuvent rivaliser sur le fond de leurs produits.

Alors, quelle est la solution? Une option extrême consiste à briser cette grande chaîne verticale afin que la division des assistants vocaux de Google, par exemple, n'ait pas le même objectif de profit que sa division du matériel de haut-parleurs. (Cela pourrait également faciliter la croissance d'autres assistants vocaux afin que Google Assistant ne soit pas si important en premier lieu.) La candidate à la présidentielle de 2020, la sénatrice Elizabeth Warren (D-MA), a annoncé son intention de diviser les géants de la technologie, bien que ses rivaux démocrates ne sont pas allés aussi loin, et certains législateurs républicains ont également spéculé sur la rupture de Facebook et de Google.

La solution moins drastique rend les systèmes plus interopérables, de sorte que des entreprises comme Sonos pourraient utiliser des produits comme Google Assistant sans approbation – que ce soit en raison d'une nouvelle loi ou mis en œuvre par rétro-ingénierie et autres méthodes non autorisées. Des services comme Google Assistant collectent actuellement un grand nombre de données utilisateur, et plus elles sont ouvertes à d'autres sociétés, plus le risque potentiel de violation est grand. Mais ils peuvent également être conçus différemment ou réglementés de manière à promouvoir la sécurité.

Pour l'instant, Sonos ne présente pas de plainte pour concurrence déloyale contre Google. Mais le PDG Patrick Spence devrait témoigner devant un sous-comité antitrust du Congrès le 17 janvier – et quel que soit le résultat de ses poursuites en contrefaçon, la société est confrontée à des problèmes bien plus importants que les brevets violés.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/8/21055712/sonos-google-patent-lawsuit-smart-speaker-voice-assistant-platform-monopolies

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