La navette spatiale de la NASA élucide les mystères de Sun alors qu’il se rapproche de notre étoile

En août de l'année dernière, la NASA a envoyé un engin spatial en direction du système solaire interne, dans le but d'obtenir des réponses à propos de l'étoile mystérieuse au centre de notre voisinage cosmique. Plus d’un an plus tard, ce minuscule robot a commencé à décoder certains des mystères qui entourent le comportement de notre Soleil, après s’être aventuré plus près de notre étoile parente que n’avait jamais été un objet fabriqué par l’homme.

Il s'agit de la sonde solaire Parker Parker de la NASA, un véhicule de la taille d'une voiture conçu pour résister à des températures supérieures à 2 500 degrés Fahrenheit. Ses divers instruments sont protégés par un bouclier thermique extrêmement robuste, conçu pour maintenir le vaisseau spatial relativement froid à l'approche de notre douce étoile hôte. Déjà, la sonde solaire de Parker s’est rapprochée du Soleil, à moins de 15 millions de kilomètres de l’étoile – plus près que Mercury et n’importe quel autre vaisseau spatial envoyé au Soleil auparavant. «Nous sommes déjà dans les registres des records», a déclaré Adam Szabo, scientifique chargé de mission au Centre des vols spatiaux Goddard de la NASA pour la sonde solaire, Le bord.

Avant le lancement de l’engin spatial, les chercheurs étaient particulièrement intéressés à en savoir plus sur les prochaines en dehors du soleil. Les particules énergétiques et le plasma ruissellent en permanence du Soleil, phénomène que l’on appelle le vent solaire. Ce matériau très énergique se dirige vers la Terre, provoquant l’éblouissante manifestation des aurores boréales. Si nous en avons trop, cela peut parfois mettre notre vaisseau spatial en orbite et même nuire à notre réseau électrique. Nous ignorons encore beaucoup de choses sur le vent solaire, comme ce qui accélère tellement ce matériau qu’il peut se libérer du soleil. Apprendre les origines du vent pourrait nous aider à mieux prédire l’impact de ce vent sur notre planète.

Grâce à la première passe rapprochée du Soleil Solar Probe de Parker, les chercheurs apprennent des choses surprenantes sur la façon dont l’étoile se comporte plus près de sa surface. Le premier lot de résultats et de théories est détaillé aujourd'hui dans quatre articles publiés dans la revue La nature.


La sonde solaire Parker reçoit son bouclier thermique avant son lancement
Image: NASA

La plus grande découverte de la sonde à ce jour est peut-être que le champ magnétique du Soleil est beaucoup plus volatil plus près de sa surface, inversant sa direction. "Nous ne nous attendions pas à ce que le champ magnétique devienne vraiment très instable", déclare Szabo. Le champ magnétique du Soleil est rempli de forces magnétiques qui se déplacent dans différentes directions. Et près du Soleil, la direction du champ magnétique de l’étoile tournerait complètement à 180 degrés en quelques instants, connus sous le nom de «commutations en arrière». «C’est complètement inattendu», dit Szabo. «Ce sont des changements d'orientation importants auxquels nous ne nous attendions pas. Nous nous sommes donc gratté la tête en nous disant: "Qu'est-ce qui peut causer cela?"

Szabo affirme que les commutateurs magnétiques étranges sont causés par des jets de vent solaire sortant du Soleil. Plutôt que de sortir du Soleil en un seul flux continu, une partie du vent solaire apparaît en pics ou en rafales, voyageant plus vite que le milieu environnant. Ces «jet-let», comme les appelle Szabo, vont étendre le champ magnétique, provoquant ainsi le renversement complet des forces magnétiques. Il est possible que ces étranges commutations magnétiques soient la raison pour laquelle le vent solaire est capable de se lever si vite et de se libérer du Soleil. Lorsque les retournements se produisent, le champ magnétique peut se reconnecter, provoquant des explosions massives qui projettent des particules ultra-rapides du Soleil.

Les chercheurs pensent que ces jets de vent solaire finissent par pénétrer dans le vent solaire, qui s'est déjà frayé un chemin dans l'espace lointain, s'est équilibré et a créé un flux relativement constant de particules que nous voyons de la Terre. Bien que cela ait du sens d'après ce que la sonde solaire de Parker a vu, la recherche en est encore à ses débuts. "Maintenant, nous sommes encore un peu trop loin pour déclarer que c'est la réponse finale à cette question", a déclaré Szabo. "Aller quatre fois plus près du soleil devrait vraiment avoir la réponse à cette question."

Les chercheurs ont découvert de nombreux autres détails intrigants dans les données de la sonde solaire Parker, tels que la façon dont l’atmosphère du Soleil tourne plus près de la surface et la façon dont les particules de poussière se propagent autour du Soleil – et d’autres encore. La trajectoire de la sonde solaire Parker autour du soleil est une spirale de moins en moins nette, qui rapprochera encore plus le véhicule du centre du système solaire dans les années à venir. De temps en temps, le vaisseau spatial passe près de Vénus, utilisant la gravité de la planète pour pousser le véhicule plus près de l’étoile. À son point le plus proche, la sonde solaire Parker devrait se situer à moins de 4 millions de kilomètres du Soleil.

À l’heure actuelle, l’engin spatial commence sa quatrième orbite rapprochée autour du Soleil et les résultats d’aujourd’hui ne concernent que la première orbite du véhicule. Cela signifie qu’il reste encore beaucoup à apprendre dans les mois et les années à venir, alors que la sonde solaire Parker se rapproche de sa cible. Plus les choses se rapprochent, plus les scientifiques vont s’éclaircir – mais il est possible que nous ne comprenions jamais tout à fait pourquoi notre soleil est ce qu’il est. «Je suis absolument convaincu que nous améliorerons considérablement notre compréhension», déclare Szabo. "Mais pour déclarer qu'il ne restera rien sans réponse, j'hésiterais à le faire."

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2019/12/4/20993406/nasa-parker-solar-probe-sun-wind-magnetic-field

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