La NASA s'associe à SpaceX, à Blue Origin et à d'autres solutions pour envoyer de grandes charges utiles sur la Lune

Dans ses efforts continus pour envoyer du fret – et éventuellement des personnes – sur la surface lunaire, la NASA a annoncé cinq nouveaux partenariats avec des sociétés spatiales commerciales qui ont conçu des atterrisseurs robotiques pouvant transporter de grandes charges utiles sur la Lune. Les ajouts incluent des poids lourds de l'industrie bien connus, tels que SpaceX, Blue Origin et Sierra Nevada Corporation, qui se sont déjà associés à la NASA pour d'autres projets.

Les nouveaux venus rejoindront un groupe déjà constitué de neuf sociétés faisant partie du programme CLPS naissant de la NASA, qui correspond à Commercial Lunar Payload Services. L'objectif est de disposer de multiples capacités différentes pour le transport d'instruments scientifiques et de marchandises sur la Lune, la NASA tentant de renvoyer des personnes sur la surface lunaire d'ici 2024.

Être choisi pour faire partie du programme CLPS ne garantit pas à chaque entreprise un contrat avec la NASA pour envoyer son vaisseau spatial sur la Lune. Cela signifie simplement que la NASA envisagera d'utiliser ces sociétés si et quand elle souhaite envoyer du fret ou des instruments scientifiques sur la surface lunaire. La NASA lancera des appels concernant les capacités souhaitées par l’agence, qui proposera aux entreprises de transporter la cargaison de la NASA sur la Lune. En mai, la NASA a sélectionné trois sociétés parmi ses participants d'origine – Astrobotic, Intuitive Machines et Orbit Beyond – pour envoyer des atterrisseurs robotiques sur la Lune au début des années 2020, chaque engin spatial transportant une variété de charges utiles. Seules deux de ces entreprises poursuivent actuellement cet objectif, Orbit Beyond ayant déclaré ne pas être en mesure de respecter l'échéance fixée pour la fin de 2020.


Une représentation artistique de l’atterrisseur de Sierra Nevada Corporation
Image: SNC

Les sociétés ajoutées aujourd'hui (SpaceX, Blue Origin, Sierra Nevada Corporation, Ceres Robotics et Tyvak Nano-Satellite Systems Inc.) s'engagent toutes à transporter des charges beaucoup plus lourdes que ce que les neuf premières entreprises de la SPEP ont déclaré pouvoir transporter. Les neuf sociétés d'origine devaient pouvoir transporter jusqu'à 10 kilogrammes sur la surface lunaire, mais certains de ces nouveaux fournisseurs affirment pouvoir éventuellement transporter plusieurs tonnes sur la Lune. "Nous avons besoin de plusieurs fournisseurs supplémentaires dotés de capacités d'atterrisseur améliorées", a déclaré Steve Clarke, administrateur adjoint adjoint chargé de l'exploration à la Direction de la mission scientifique de la NASA, lors d'une conférence de presse annonçant les nouveaux participants à la CLPS. «C’est basé sur nos objectifs – les objectifs de l’agence – d’aller sur la Lune le plus rapidement possible, d’un point de vue scientifique et d’un point de vue de l’exploration humaine.»

Grâce au défi lancé par le vice-président Mike Pence, la NASA s’efforce de renvoyer les êtres humains sur la Lune d’ici quatre ans. Alors que l'agence se prépare à relever ce défi, la NASA souhaite envoyer des techniciens sur la Lune afin d'étudier plus en profondeur l'environnement lunaire, ainsi que de démontrer les technologies pouvant être utilisées pour de futures missions humaines. De plus, la NASA souhaite envoyer un nouveau rover sur la Lune, VIPER, qui se rendra au pôle sud de la Lune afin de rechercher d'éventuelles glaces d'eau qui pourraient s'y cacher. Les ingénieurs sont intéressés par l’utilisation de cette glace d’eau comme ressource pour de futures missions humaines.

Pour Blue Origin, la société mise sur le très public Blue Moon Lander Design, dont le fondateur, Jeff Bezos, a été dévoilé pour la première fois en mai. Pendant ce temps, SpaceX propose son futur vaisseau spatial Starship, que la société a construit sur ses sites d’essais à Boca Chica, au Texas, et à Cape Canaveral, en Floride. La présidente de SpaceX, Gwynne Shotwell, affirme que Starship, conçu pour décoller de la Lune après l'atterrissage, peut apporter jusqu'à 100 tonnes métriques à la surface lunaire.


Un rendu artistique de l’atterrisseur Blue Moon sur la surface de la lune
Image: origine bleue

Certaines sociétés sont assez ambitieuses dans leur calendrier, affirmant qu’elles pourront envoyer leur satellite sur la Lune d’ici quelques années. Ceres Robotics a pour objectif d'atterrir à l'horizon 2023, tandis que SNC affirme qu'elle sera prête pour 2022. SpaceX, qui propose le plus grand atterrisseur des cinq entreprises, a déclaré qu'elle tentait d'atterrir sur la Lune en version cargo à partir de 2022. “ Starship en ce moment, les premières missions sur lesquelles nous portons une attention toute particulière, à la fois la livraison de satellites par orbite et la diffusion scientifique à la surface de la Lune », a déclaré Shotwell lors de la conférence de presse d'aujourd'hui. Après cela, la société se concentrera sur l’embarquement de personnes à bord de Starship.

Aucune de ces cinq entreprises n’a encore construit ou lancé de véhicules. Il est donc probable que leur calendrier sera retardé, et on ne sait toujours pas exactement quelles fusées vont propulser ces véhicules dans l’espace. Vraisemblablement, SpaceX lancera son vaisseau spatial sur sa propre future fusée, la Super Heavy, tandis que l’atterrisseur de Blue Origin volera sur la future nouvelle fusée de la société, Glenn. Les détails de l’autre vaisseau spatial cargo n’ont pas encore été finalisés, et on ne sait toujours pas comment la NASA envisage d’utiliser ces compagnies dans les années à venir.

Pendant ce temps, la NASA est toujours à la recherche de l'atterrisseur qui conduira les humains à la surface de la Lune. L'agence a récemment lancé un appel à propositions, les dernières propositions devant être reçues au plus tard le 1er novembre. Une décision sur cette technologie cruciale devrait être prise dans les mois à venir.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2019/11/18/20971307/nasa-clps-program-spacex-blue-origin-sierra-nevada-ceres-tyvak-viper-rover

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