La NASA pourrait commencer à utiliser des vols suborbitaux privés pour former des astronautes

Les astronautes peuvent faire une deuxième maison de l’espace, mais même ils ont une première fois à monter. NASA espère mieux préparer ses équipages aux défis de l’espace en les envoyant sur des vols suborbitaux tels que Virgin Galactic et Blue Origin – suggérant un nouveau marché potentiellement énorme pour l’industrie naissante des vols spatiaux privés.

S’exprimant lors de la conférence Next Generation Suborbital Researchers en mars, l’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a expliqué que l’agence envisageait les transporteurs privés maintenant principalement parce qu’auparavant, la possibilité n’existait tout simplement pas.

« C’est une capacité que nous, en tant que nation, n’avions que récemment », a-t-il déclaré, dans des propos rapportés par Space.com.

En effet, il n’est pas tout à fait clair que nous l’avons déjà maintenant. Virgin Galactic et Blue Origin ont tous deux démontré des vols suborbitaux qui ont survolé le bord de l’espace, mais les vols d’essai et les vols commerciaux sur commande sont très différents.

Virgin Galactic touche le bord de l’espace avec le vol d’essai de SpaceShipTwo à Mach 2.9

Alors que Virgin vend déjà des billets, aucune date n’est fixée pour le premier vol avec passagers. Ce vol aura probablement lieu cette année, mais sans calendrier fiable et sans enregistrement des missions réussies, il est difficile de dire que la capacité est tout sauf ambitieuse à l’heure actuelle. C’est la nature du voyage dans l’espace – 99% du chemin n’est encore nulle part.

Pourtant, il semble inévitable que Virgin, Blue ou un autre fournisseur offrira, au cours des prochaines années, des vols suborbitaux avec un espace pour les charges utiles et les passagers. C’est quelque chose que la NASA semble excitante à faire.

Il est assez étrange, mais tout aussi incontournable, que les astronautes doivent faire tout leur entraînement ici sur Terre. Ils peuvent faire tous les simulateurs, les vols de «vomi comète» et l’entraînement en piscine qu’ils aiment – mais au final, la seule façon de découvrir l’espace est d’y aller.

Les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley, qui participeront à la première mission de démonstration de l’équipage commercial à bord de l’ISS, exploitent un simulateur de la capsule Crew Dragon.

Jusqu’à tout récemment, cela signifiait monter sur une fusée de cent millions de dollars et monter vers l’ISS, ou dans les premiers jours vers la Lune dans un orbiteur ou un atterrisseur.

Il n’y a que très peu de choses à faire pour se préparer à cela, mais parmi ces quelques éléments, l’espace va être économisé et temporairement. C’est ce que les vols suborbitaux permettent.

L’ascension propulsée par une fusée de l’atmosphère et les minutes d’apesanteur qui en résultent sont un lieu approprié pour la formation, les tests et d’autres opérations qui auraient autrement dû se dérouler en orbite. Et c’est ce que la NASA espère avoir lieu – bien qu’aucun contrat n’ait encore été signé.

Bien que les premiers vols suborbitaux de ces fournisseurs aient été pratiquement garantis à guichets fermés, le tourisme spatial n’est pas une industrie éprouvée et des événements comme la pandémie actuelle et le ralentissement économique inévitable par la suite peuvent en fait avoir un impact sérieux sur ces articles coûteux (ou la capacité de les fournir). Ainsi, la perspective de contrats gouvernementaux réguliers est presque certainement un énorme soulagement pour toute entreprise visant à fournir ou à soutenir des vols suborbitaux.

« C’est un grand changement pour la NASA, mais c’est un changement important », a déclaré Bridenstine. Le changement ne repose pas simplement sur le secteur privé, ce que les programmes gouvernementaux ont fait récemment, mais sur l’utilisation de vols privés comme formation officielle. Il a indiqué que les vols devraient être extrêmement sûrs, mais pas tout à fait aux mêmes normes que les vols vers l’ISS.

Plus de formation et de tests, mais sur des vols qui ne sont pas réellement gérés par la NASA, augmenteraient à la fois la préparation aux nouvelles missions, accéléreraient la préparation et réduiraient la complexité des programmes existants qui s’appuient sur des missions de la NASA pour ces capacités. J’ai demandé à l’agence plus d’informations sur ce sujet et je mettrai à jour le message si j’entends.

Traduit de l’anglais de https://techcrunch.com/2020/04/21/nasa-may-start-using-private-suborbital-flights-to-train-astronauts/

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