La NASA déploie enfin le cœur de sa nouvelle fusée massive

Aujourd'hui, la NASA a déployé la partie centrale terminée de sa nouvelle fusée massive, le Space Launch System, qui est conçu pour emmener les gens dans l'espace lointain. La phase principale, fabriquée au Michoud Assembly Facility de la NASA à La Nouvelle-Orléans, en Louisiane, se dirige maintenant vers le Mississippi où elle subira des tests clés avant de pouvoir être lancée pour la première fois.

Le Space Launch System, ou SLS, est un élément essentiel du programme Artemis de la NASA, une initiative visant à ramener les humains à la surface de la Lune d'ici 2024. Une fois terminé, ce sera la fusée la plus puissante du monde, rivalisant avec celle de la fusée Saturn V qui a emmené les premiers astronautes sur la Lune. Cependant, la fusée n'a pas encore volé. Le SLS a été en développement pendant la majeure partie de la dernière décennie, connaissant de multiples retards et une augmentation des coûts. À l'origine, la fusée monstre devait faire ses débuts dès 2017; maintenant, il ne sera probablement pas lancé avant 2021 au plus tôt.

Désormais, le noyau se rendra en bateau au Stennis Space Center de la NASA au Mississippi. Là, la scène subira un test majeur destiné à parcourir toutes les plus grandes étapes de lancement sans envoyer la fusée dans l'espace. Appelé Green Run Test, l'événement impliquera de remplir le noyau avec du propulseur et d'allumer les quatre moteurs principaux de la scène, comme ils le feraient pendant le vol. Cependant, la fusée sera enfermée dans un banc d'essai, pas sur une rampe de lancement. Ce feu chaud durera environ huit minutes, ce qui est la durée pendant laquelle les moteurs principaux devraient brûler lors d'un lancement réel.

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La NASA et Boeing, le principal contractant du SLS, s'attendent à ce que le Green Run Test ait lieu cet été, et affirment que la fusée pourrait ensuite être expédiée au Kennedy Space Center à Cape Canaveral, en Floride, n'importe où entre juillet et octobre. Mais il reste encore beaucoup à faire une fois la fusée arrivée au Cap. La partie supérieure de la fusée sera empilée au-dessus du noyau, puis la capsule de l'équipage Orion de la NASA sera également posée au-dessus de la fusée. Pour le premier vol SLS, personne ne sera réellement à l'intérieur de l'Orion, mais il testera les performances de la capsule dans l'espace.

La NASA n'a toujours pas de date de lancement solide pour ce premier vol, baptisé Artemis 1. Mais une fois qu'il sera lancé, l'agence espère piloter à nouveau un autre SLS un an plus tard, cette fois avec l'équipage à bord. Boeing fait valoir que la société a tiré des leçons de la construction de cette première étape de base et dit que la construction du prochain SLS va 40% plus rapidement, selon John Shannon, vice-président et gestionnaire de programme pour le SLS chez Boeing. Il a noté que le soudage s'est avéré plus compliqué que prévu et que la construction de la section moteur de la scène était également un défi. "Nous nous attendions à ce que la fusée soit vraiment construite d'ici la fin de 2017, nous avons donc environ deux ans de retard", a déclaré Shannon lors d'une conférence de presse. "Boeing en est entièrement propriétaire."

Le développement rapide des prochaines fusées sera essentiel si la NASA espère respecter son échéance d'envoi d'humains sur la Lune dans les quatre prochaines années. En attendant, la NASA doit encore développer de nombreux autres éléments pour amener les humains à la surface lunaire, tels que les combinaisons spatiales et les modules lunaires. Cette année sera une année formatrice pour l'agence, révélant si elle peut réellement préparer tous ces véhicules à temps pour transporter les humains en toute sécurité jusqu'au voisin de la Terre.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/8/21057391/nasa-sls-rocket-core-stage-roll-out-michoud-stennis

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