Comment Amazon échappe à la responsabilité des produits les plus risqués sur son site

Wendy Weintraub a toujours pris soin de ne pas laisser les appareils branchés, au cas où. Mais il y a environ deux ans, elle se préparait pour le travail en se séchant les cheveux lorsqu'elle a remarqué de la fumée et une odeur de brûlé. Bientôt, elle a vu quelque chose sortir du bout du sèche-cheveux et tomber sur le sol. C'était un petit morceau métallique, se souvient-elle, comme un maillon d'une chaîne de collier. Sortant du sèche-linge, il ressemblait "à une étoile filante".

Weintraub dit qu'elle a acheté le sèche-cheveux sur Amazon en 2016, un modèle haut de gamme qui a coûté plus de 200 $. Elle n'avait jamais eu de problèmes avant ce jour.

Elle posa le sèche-linge, mais il était trop tard. De la fumée sortait du placard de sa chambre et elle commençait à paniquer. Elle a sorti son extincteur et a fait de son mieux pour combattre les flammes, mais la fumée était partout et il devenait plus difficile de respirer.

«Cela vous brûle la gorge et vous le ressentez», dit-elle. "C'est terrible. Ça brûle. »

Pendant un moment, elle a pensé qu'elle avait réussi à combattre les flammes, mais il est rapidement devenu clair que le feu se propagerait. Les pompiers l'ont aidée à sortir de chez elle alors qu'ils combattaient l'incendie, et elle a dû regarder de l'extérieur, car les flammes pouvaient être vues grimper par les fenêtres de sa maison. «Toute la maison a commencé», explique Weintraub. "Le feu ne faisait que se propager."

Elle a réussi à faire sortir ses chats avec l'aide des pompiers, ce dont elle est toujours reconnaissante. «Les choses sont des choses et elles peuvent être remplacées», dit-elle, «mais la vie est la vie et ne peut pas être remplacée.»

La situation semble encore surréaliste. "Il est difficile de comprendre quand cela s'est produit, que cela s'est réellement produit", dit-elle.

Weintraub a encore des craintes persistantes après l'incendie. Pendant un certain temps, elle n'utilisait pas de sèche-cheveux à moins que quelqu'un d'autre soit à la maison avec elle. Quand quelqu'un parle idiomatiquement d'une «maison en feu», elle s'énerve. Elle rentrait chaque jour dans sa maison endommagée par le feu pour prendre soin des chats errants qu'elle nourrissait.

À certains égards, ce qui s'est passé ensuite a été le meilleur scénario pour Weintraub. Alors qu'elle a dû quitter sa maison, la compagnie d'assurance a payé les coûts de reconstruction et une maison de location pendant que les entrepreneurs s'occupaient des réparations. Depuis, elle a pu réinstaller. La compagnie d'assurance a cependant poursuivi le fabricant de sèche-cheveux et Amazon pour récupérer l'argent, demandant à un tribunal d'ordonner le remboursement de plus de 850 000 $.

Le procès a été ligoté devant le tribunal et pourrait poser la question de savoir ce qu'est exactement Amazon. Pendant des années, la société de vente au détail en ligne a fait valoir que bon nombre de ses clients ne faisaient que passer pour utiliser sa plate-forme – que l'acheteur et le vendeur du produit se connectent, et Amazon n'est qu'un intermédiaire de passage.

L'argument a donné à Amazon une défense juridique cruciale, lui permettant de contourner complètement la responsabilité des détaillants conventionnels. Pour l'essentiel, les tribunaux ont été satisfaits par la réclamation, et Amazon a été en mesure d'étendre ses activités de vendeur tiers à des centaines de milliards de dollars de ventes.

Récemment, cependant, ce mur a montré des signes de fracture. Certains tribunaux et universitaires se sont demandé exactement jusqu'où ces protections devraient aller et si Amazon est vraiment un joueur aussi discret qu'il le semble.

«Ils prennent des mesures positives pour inciter le consommateur à acheter leurs produits ou les produits de leur fabricant», explique Dennis Crawford, l'avocat qui représente la compagnie d'assurance de Weintraub dans son procès contre Amazon.

La question est: qui est vraiment en faute?

Lorsque vous achetez un produit sur Amazon, il n'y a aucune garantie que ce que vous obtenez a été expertisé par des experts en matière de sécurité. Le journal de Wall Street a rapporté cette année que plus de 4 000 produits interdits, dangereux et mal étiquetés se trouvaient sur la plate-forme de l'entreprise, allant des casques de moto défectueux aux jouets magnétiques étiquetés comme des risques d'étouffement.

Ces produits défectueux ont entraîné des blessures graves, parfois mortelles, déclenchant un raz de marée de réclamations en responsabilité. Selon les dossiers judiciaires consultés par Le bord, Amazon a fait face à plus de 60 poursuites fédérales sur la responsabilité du fait des produits au cours de la dernière décennie. Les costumes sont un sombre catalogue de catastrophe: certains prétendent que les hoverboards achetés par le biais de la société ont incendié des propriétés. Un stylo vape acheté par le biais de l'entreprise a explosé dans une poche, selon un autre costume, laissant un jeune de 17 ans avec de graves brûlures.

La liste est longue: une échelle prétendument défectueuse achetée sur Amazon est accusée de mort. Deux jours après Noël en 2014, un incendie s'est déclaré dans une maison du Wyoming, imputé aux lumières de Noël achetées par l'intermédiaire de l'entreprise. Les pompiers ont trouvé un homme à l'intérieur, face cachée et inconscient, selon les documents déposés au tribunal. Il est mort ce soir-là. Les résultats des poursuites ont été mitigés: Amazon a réglé certains cas et réussi à se défendre dans d'autres, selon les circonstances. (La société a refusé de commenter cet article.)

Tout au long des dossiers, Amazon a profité de son statut juridique inhabituel de mi-plateforme, mi-magasin. Si Home Depot vend une scie à ruban défectueuse, le magasin peut être poursuivi aux côtés de la société qui a fabriqué le produit. Cette responsabilité signifie que les détaillants conventionnels doivent faire attention aux produits qu'ils stockent, en s'assurant que chaque article sur les tablettes des magasins respecte au moins les exigences de sécurité des produits les plus élémentaires. Les États ont adopté différentes versions des lois sur la responsabilité du fait des produits, mais ils font tous peser la faute sur plus que le fabricant d'origine.

Mais Amazon est plus complexe: il agit en tant que vendeur direct de produits, tout en fournissant une plate-forme, appelée Marketplace, à des tiers pour vendre leurs produits. Étroitement intégrés dans les propres ventes d'Amazon, les produits Marketplace sont souvent moins chers pour les consommateurs, moins contrôlés et parfois moins fiables que les autres produits – et parce qu'Amazon est généralement considéré comme une plate-forme pour ces ventes plutôt que comme un vendeur, la société est beaucoup moins responsable des tout ce qui ne va pas. Mais comme la place de marché est si étroitement liée au principal magasin «de détail» d'Amazon, il est facile pour les clients de passer à côté de la différence.

«Combien de personnes se souviennent même vraiment après avoir pu le voir brièvement, lorsqu'elles achètent un produit tiers expédié et stocké par Amazon, quel est le nom de cette société?», Explique John Bergmayer, directeur juridique du groupe de défense Public Connaissance.

Amazon a lancé Marketplace en 2000, et il n'a pas fallu longtemps à l'entreprise pour voir qu'elle était un énorme gagnant financier. Quatrième mois après ses débuts, la société a annoncé que les ventes brutes mensuelles de marchandises sur la plateforme avaient plus que triplé. Jeff Bezos a annoncé en 2018 que les ventes sur le marché constituaient la majorité des transactions sur Amazon cette année-là, soit environ le double des ventes au détail d'Amazon. Il s'agit d'une entreprise de 175 milliards de dollars pour l'entreprise, offrant le même type d'échelle axée sur l'utilisateur qui alimente les entreprises de médias sociaux comme Facebook. Le modèle a connu un tel succès que la société aurait déplacé davantage de ressources vers des tiers vendeurs l'année dernière, courtisant la frustration des grossistes.

Comme Amazon le dit, Marketplace ressemble plus à Craigslist qu'à Home Depot. L'entreprise fournit une technologie pour connecter deux personnes – un acheteur et un vendeur – mais tout ce qui ne va pas est de leur responsabilité. La logique, pour la plupart des tribunaux, a été convaincante. «Le statu quo est certainement qu’ils ne sont pas responsables», déclare Mark Geistfeld, professeur de litige civil à l’Université de New York.

Mais une décision récente d'un tribunal de circuit fédéral a remis en question le statu quo. En 2014, une femme du nom de Heather Oberdorf a perdu la vision d'un œil après la rupture d'une laisse de chien qu'elle avait commandée auprès d'un vendeur d'Amazon Marketplace alors qu'elle emmenait son chien se promener. Oberdorf a poursuivi Amazon, en faisant valoir qu'il était négligent d'avoir le produit sur sa plate-forme.

Oberdorf a perdu l'affaire devant un tribunal de district de Pennsylvanie, mais la décision a été annulée en appel. Ce tribunal a décidé qu'Amazon était si impliqué dans le processus d'achat que la société répond à la définition de «vendeur» de produits en vertu de la loi de l'État, et pourrait donc être tenu responsable des produits tiers défectueux sur sa plateforme. (Amazon a également réclamé des protections en vertu de l'article 230 de la Communications Decency Act, qui protège les plateformes en ligne des actions des utilisateurs, mais a eu moins de succès avec la défense.)

Si Amazon est tenu responsable de chaque incident causé par des produits sur sa place de marché tierce, le résultat pourrait être un sérieux coup dur pour les résultats d'Amazon. Déjà, l'entreprise a déclaré qu'elle pourrait dépenser des milliards de dollars pour arrêter la propagation des marchandises dangereuses. Amazon demande actuellement un réexamen de la décision Oberdorf, et la décision a depuis été annulée, car des affaires dans plusieurs États ont été suspendues pendant que la situation se détériore.

Pour des universitaires comme Geistfeld, ce changement de perspective a pris du temps. La décision de la cour d'appel contre Amazon était "la meilleure opinion motivée, et même cela aurait pu être plus fort", a déclaré Geistfeld.

«Si vous regardez le corpus juridique définissant ce qu'est un vendeur, et regardez Amazon en comparaison», dit-il, «(il) est difficile de voir pourquoi la charcuterie du coin est réputée être un vendeur pour toutes les choses dans le magasin là-bas, et la quantité de contrôle qu'ils ont pour la sécurité et similaires est beaucoup moins que ce qu'Amazon a.

Geistfeld n'est pas le seul juriste à adopter cette ligne de pensée. Dans un article académique qui sera publié l'année prochaine dans le Brooklyn Journal of Corporate, Financial & Commercial Law, deux professeurs affirment qu'Amazon agit comme une «main lourde» sur sa Marketplace, influençant étroitement les achats sur sa plateforme. «À notre avis», écrivent les professeurs, «les tribunaux ne saisissent pas l'ampleur du problème ou la réalité de la situation.» L'affirmation de la société «qu'il s'agit d'une plateforme neutre qui facilite simplement les ventes entre vendeurs et acheteurs est un mythe », Concluent-ils.

Les deux soutiennent qu'Amazon influence les gagnants et les perdants grâce au placement qu'il donne aux produits sur sa plate-forme, y compris la «boîte d'achat» convoitée, où les vendeurs se font concurrence pour apparaître. Dans certains cas, l'entreprise travaille avec des marchands pour offrir des services de traitement des commandes. Grâce aux services Amazon Prime, la société place directement sa marque avant le produit. Pris ensemble, les professeurs disent que cela fait d'Amazon bien plus qu'un acteur de fond qui facilite simplement une transaction.

Aaron Twerski, professeur à la Brooklyn Law School et l'un des auteurs de l'article, déclare: «Amazon a mis le doigt sur la vente du début à la fin.» Le consommateur moyen achetant via Amazon n'a aucune idée de la logistique qui va dans l'expédition d'un produit. Pour la plupart des gens, acheter sur Amazon signifie acheter sur Amazon. "Vous devez être un génie pour comprendre ce qui se passe", dit Twerski.

Mais alors que Twerski et d'autres poussent à changer le précédent juridique, les produits tiers défectueux continuent de faire des dégâts – et Amazon est toujours en train de décrocher.

En novembre 2015, une famille du Tennessee a acheté un hoverboard via Amazon comme cadeau de Noël. Mais en janvier, selon un costume que la famille a déposé plus tard, le hoverboard a pris feu, qui s'est rapidement propagé dans la maison. Deux des enfants ont été piégés à l'étage et, les escaliers étant bloqués par l'incendie croissant, forcés de sauter du deuxième étage de la maison. Steve Anderson, un avocat du Tennessee qui a travaillé sur le cas de la famille Fox, a déclaré que le couple n'avait heureusement "aucune blessure grave à vie – physiquement, certainement."

La famille a poursuivi Amazon et la société tierce qui a vendu le hoverboard, mais Amazon a de nouveau soutenu qu'il ne s'agissait pas d'un "vendeur" au sens de la loi. Après avoir perdu une décision de justice, la famille a fait appel de la décision et a eu un succès limité – la cour d'appel a renvoyé une partie de la décision pour de nouvelles délibérations. Mais malgré la proximité d'Amazon dans le processus, la société n'avait toujours pas répondu à la définition de vendeur en vertu de la loi du Tennessee, selon le tribunal.

La cour «poursuit certainement longuement sur la possibilité qu'Amazon puisse être un vendeur dans certaines circonstances, mais que les circonstances ne se soient pas élevées à ce niveau dans notre cas», dit Anderson. Ces clauses suggèrent que le bouclier de responsabilité d'Amazon pourrait commencer à se fissurer – mais ce genre d'avertissement ne fera toujours pas beaucoup de bien à la famille.

«C'est un gros problème parce qu'ils contrôlent», explique Anderson. «Quand cette chose a mal tourné, quand le hoverboard a commencé à avoir un problème, qui a décidé de les retirer du marché? Amazone."

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/28/21080720/amazon-product-liability-lawsuits-marketplace-damage-third-party

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