Boeing et la NASA forment une équipe d'enquête pour déterminer la cause de l'incident du vaisseau spatial

Boeing prévoit de travailler avec la NASA pour comprendre pourquoi le plus récent vaisseau spatial de passagers de la société, le CST-100 Starliner, a subi un accident lors de son premier lancement sans équipage dans l'espace fin décembre. Les deux organisations formeront une «équipe d'enquête indépendante» conjointe, selon un article de blog de la NASA, qui passera environ deux mois à déterminer la cause profonde de l'échec.

Le Starliner est la capsule spatiale de Boeing, conçue pour transporter de futurs astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale dans le cadre du programme d'équipage commercial de la NASA. Avant que personne ne vole à bord du véhicule, Boeing espérait effectuer une mission de répétition générale avec Starliner, en envoyant la capsule à quai avec l'ISS sans équipage. Après des années de développement, le Starliner a lancé cette première mission le 20 décembre, décollant avec succès au-dessus d'une fusée Atlas V de Floride.

Mais le Starliner n'est jamais arrivé à la station spatiale. Un problème avec l'horloge interne de la capsule a empêché le Starliner de brûler ses moteurs au bon moment pendant le vol. En conséquence, la capsule s'est finalement retrouvée sur la mauvaise orbite et n'avait pas assez de carburant pour rejoindre l'ISS. La mission d'essai, qui devait durer environ une semaine, n'a duré que deux jours, alors que Boeing a décidé de ramener le Starliner chez lui tôt pour démontrer ses capacités d'atterrissage. Le 22 décembre, la capsule a utilisé ses parachutes à bord pour atterrir à White Sands, au Nouveau-Mexique.

Bien que la NASA et Boeing semblent avoir une compréhension préliminaire de ce qui n'a pas fonctionné, la nouvelle équipe d'enquête passera les deux prochains mois à plonger dans toutes les données recueillies au cours de la mission et déterminera s'il y a d'autres «facteurs contributifs» qui a conduit à l'accident. Une fois terminé, ils peuvent recommander des modifications de conception de la capsule, selon la NASA.

Dans l'intervalle, les responsables de la NASA doivent déterminer comment Boeing va progresser. Le test en vol sans équipage visait à tester les performances et la sécurité du Starliner, y compris la capacité critique de s'amarrer de manière autonome à la station spatiale. Boeing a pu démontrer le lancement et l'atterrissage, mais nous n'avons toujours pas vu les capacités d'amarrage de la capsule en action. L’autre fournisseur de l’équipage commercial de la NASA, SpaceX, a effectué son propre test en vol sans équipage en mars 2019, démontrant que sa capsule, le Crew Dragon, pouvait s’arrimer de manière autonome puis revenir sur Terre en toute sécurité.

Il est possible que la NASA demande à Boeing d'effectuer un deuxième test en vol sans équipage avant que les gens ne montent à l'intérieur du Starliner. La NASA dit qu'elle doit examiner les données qui ont été collectées lors du vol de décembre pour déterminer s'il y a suffisamment d'informations pour évaluer les performances complètes de la capsule. Mais la NASA a également laissé entendre qu'il pourrait y avoir d'autres moyens pour Boeing de démontrer les capacités d'accueil de Starliner qui n'impliquent pas d'envoyer à nouveau la capsule dans l'espace. "Bien que l'accostage ait été prévu, il ne sera peut-être pas nécessaire de le faire avant la démonstration de l'équipage", indique le billet de blog de la NASA. "Boeing aurait besoin de l'approbation de la NASA pour procéder à un test en vol avec des astronautes à bord."

La NASA a déclaré qu'une décision sur les prochaines étapes pour Boeing pourrait intervenir dans les "prochaines semaines". Pendant ce temps, Boeing transporte le Starliner du Nouveau-Mexique vers les installations de la compagnie en Floride où il subira des vérifications supplémentaires et sera préparé pour sa prochaine vol à l'avenir. Ce véhicule particulier a reçu le surnom de «Calypso» de l'astronaute de la NASA Suni Williams, qui devrait commander le véhicule lorsqu'il volera dans l'espace après le premier vol d'essai en équipage. Les dates de ces prochains vols sont encore très fluides.

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/7/21055743/nasa-boeing-cst-100-starliner-independent-investigation-team-launch-mishap

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