Aurora est enfin prête à montrer au monde ce qu'elle a fait

Aurora, l’entreprise de voitures autonomes fondée par l’ancien ingénieur de Waymo Chris Urmson, ne fait pas d’expositions canines et poneys. Il ne parcourt pas ses véhicules juste pour prouver leur existence ou emmène des journalistes pour des essais de conduite pour démontrer que la technologie fonctionne réellement. En fait, au cours des trois années qui ont suivi le lancement d'Aurora, le public a très peu entendu parler de la façon dont Aurora prévoit de concurrencer Waymo, Ford et General Motors.

Après des mois d'annonces – la société a acquis un fabricant de capteurs LIDAR, embauché un vice-président du matériel et pris un investissement d'Amazon – qui semble finalement changer. Juste avant la nouvelle année, les cofondateurs d'Urmson, Sterling Anderson et Drew Bagnell, ont organisé un événement médiatique rare pour parler de leur technologie et emmener des journalistes pour des essais. En d'autres termes, c'était une exposition canine et poney.

"Ces véhicules ressemblent à des ordures parce qu'ils sont des véhicules d'essai", a déclaré Anderson, avant de nous conduire à l'extérieur pour les essayer. Les véhicules, une flotte de Lincoln MKZ, ne ressemblaient pas à des ordures; ils avaient l'air fonctionnel et extrêmement propre. À l'intérieur, des écrans montés à l'arrière des sièges avant affichent une carte dynamique avec des blocs mobiles et des lumières clignotantes. C'était le monde qui nous entourait, interprété à travers les «yeux» de la voiture.

"C'est la ligne principale de notre logiciel", me dit Urmson lors d'un appel téléphonique la semaine suivante. (Il a raté l'événement à cause d'un rhume.) "Ce n'était pas une sorte de bizarre, retiré sur le côté, poli pour la démo. C'était notre branche principale de développeurs. »

C’est ce logiciel qui m’a propulsé à environ 30 kilomètres à l’heure, accompagné de deux des chauffeurs de sécurité d’Aurora et d’un journaliste de NPR. Alors que nous nous éloignions du lieu, un véhicule venant en sens inverse a poussé dans notre voie, incitant la voiture d'Aurora à freiner brusquement. Les chauffeurs de sécurité semblaient imperturbables. Alors que leurs mains restaient sur le volant, ils observaient la voiture de manière détendue, et ils ne semblaient pas avoir besoin de prendre le contrôle. Après avoir terminé avec succès plusieurs virages à gauche près de piétons distraits – l'étalon-or, me dit-on, pour les véhicules autonomes – la voiture a semblé retrouver sa dignité, nous déposant sur le site sans incident.

À ce jour, Aurora a levé 690 millions de dollars de financement, et Urmson a été salué comme le «Henry Ford des véhicules autonomes», grâce à son travail qui a contribué à lancer l'initiative de Google en matière de voiture autonome. Ses co-fondateurs ont des antécédents tout aussi prestigieux: Sterling Anderson a aidé à diriger le projet Model X de Tesla, tandis que Bagnell dirigeait un laboratoire de recherche à Carnegie Mellon, puis est parti travailler sur des véhicules autonomes chez Uber.

Le résultat a été une équipe et une entreprise dont les amateurs de voitures autonomes sont impatients d'entendre parler. Pourtant, dans une industrie caractérisée par des prédictions élevées et des manifestations flashy, Urmson a été une voix de retenue et de raison, en particulier au cours des deux dernières années.

En 2015, Urmson a déclaré que son objectif pour les véhicules autonomes était que les choses progressent si rapidement que son fils de 11 ans n'aurait pas besoin d'obtenir un permis de conduire. Maintenant, il a une prédiction plus mesurée: au cours des cinq prochaines années, nous commencerons à voir des flottes commerciales de véhicules autonomes piloter des personnes et des biens. Après cela, nous pourrions commencer à voir une large adoption.

Waymo, pour sa part, teste des véhicules autonomes à Phoenix depuis 2017. En 2018, la société a lancé un service de covoiturage limité en utilisant ses voitures autonomes. Le programme est disponible dans les villes voisines de Chandler, Gilbert, Mesa et Tempe en Arizona. Plus récemment, il a commencé à offrir des promenades aux personnes dans ses véhicules entièrement sans conducteur sans chauffeurs de sécurité.

Urmson, dont le fils vient d'avoir 16 ans et est en train d'obtenir son permis de conduire, dit que son objectif initial n'est pas si farfelu, compte tenu de ces développements rapides. "Pour ma défense, s'il nous arrivait de déménager à Chandler, il y a un quartier où il pourrait vraisemblablement se promener dans une voiture autonome sans avoir à conduire", a-t-il déclaré.

Le produit de base d'Aurora est appelé le pilote Aurora, une combinaison de logiciels et de matériel qui peut être installé dans différents types de voitures pour les faire rouler de manière autonome. (Cela fait écho à ses anciens employeurs qui appellent leur produit le «Waymo Driver».) Jusqu'à présent, le système a été intégré à six types de véhicules différents, y compris les berlines, les VUS, les mini-fourgonnettes, les fourgonnettes commerciales et les camions de marchandises de classe 8 – aucun des qui ont été déployés commercialement.

Notamment, ces développements ne signifieront pas qu'Aurora passera beaucoup plus de temps à tester des voitures. «Nous allons parcourir environ la moitié du nombre de kilomètres cette année», a déclaré Sterling lors de l'événement, ajoutant que la société se concentre sur les tests des véhicules dans des environnements simulés. Cette stratégie permet à Aurora de tester la voiture dans des situations uniques qui surviennent rarement dans le monde réel: un arbre tombé bloquant la route, par exemple, ou un accident de voiture grave obstruant la circulation. À mesure que la voiture apprend à réagir à ces situations dans un environnement simulé, elle réagit mieux sur la route.

À cette fin, Aurora a développé un système propriétaire pour exécuter ces types de tests de conduite, augmentant finalement les expériences de conduite de simulation par un facteur de 100, comme indiqué par Actualités automobiles. Il double également un programme de téléopération qui permettra aux spécialistes de surveiller à distance les voitures grâce à ses caméras et de fournir une assistance en un rien de temps.

Quand Aurora Est-ce que cette année, ce seront probablement les mini-fourgonnettes Chrysler Pacifica spécialement conçues – un modèle qui est également utilisé par l'ancien employeur d'Urmson, Waymo. La société a récemment annoncé qu'elle commencerait à conduire ces véhicules dans des «environnements urbains complexes» en utilisant la dernière version du pilote Aurora et une version mise à jour de son LIDAR.

La société a également annoncé son intention d'intégrer l'Aurora Driver à un semi-remorque, grâce à ce nouveau capteur LIDAR. Auparavant, ont-ils déclaré, «il n'existait pas de capteur nécessaire à la conduite sûre des autoroutes pour les camions.» Maintenant, heureusement, c'est le cas, et la société prévoit de l'utiliser pour progresser rapidement dans le camionnage.

La technologie de conduite autonome est coûteuse et prend du temps à développer, c'est pourquoi de nombreux concurrents d'Aurora appartiennent à ou sont alignés avec de grands constructeurs automobiles et des sociétés de technologie. Aurora, en revanche, prévoit de rester un fournisseur indépendant. "Pour avoir le plus grand impact, nous allons travailler avec un tas de différentes sociétés automobiles et sociétés de camions et soutenir leurs entreprises", a déclaré Urmson. «Qu'il s'agisse d'agences de transport en commun ou des Ubers et Lyft du monde ou de sociétés de logistique comme Amazon ou FedEx ou UPS. Nous pensons à construire un pilote capable de prendre en charge toutes ces opportunités. »

La question de savoir si l'entreprise pourra le faire sans un rachat par Big Auto est une question ouverte. Mais Urmson semble confiant que cela se produira. «C’est le genre de technologie qui capte l’imagination des gens», dit-il, ajoutant qu’il ne prévoit pas de faire des événements médiatiques un événement régulier. "Nous préférerions de beaucoup passer du temps à construire quelque chose dont nous sommes fiers et voir ensuite qui ont un impact sur le monde plutôt que de passer beaucoup de temps sur des démonstrations superficielles."

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/24/21080298/aurora-self-driving-car-announcement-2020-plan-waymo-ford-general-motors

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