Aujourd'hui, la NASA éteint un télescope spatial qui a regardé dans l'univers très froid

Aujourd'hui, la NASA ferme l'un de ses observatoires spatiaux de longue durée, un télescope qui se promène dans l'espace depuis près de deux décennies, prenant des images de certains des objets les plus froids et les plus anciens de l'Univers.

Le prochain vaisseau spatial endormi est le télescope spatial Spitzer, lancé en 2003. L'observatoire a été initialement conçu pour durer entre deux ans et demi et cinq ans, mais grâce à une ingénierie intelligente, les scientifiques exploitant l'observatoire ont pu pour en tirer une autre décennie d'opérations. "Je peux affirmer avec confiance que personne ne s'attendait à ce que l'Observatoire continue de fonctionner et de faire de la science passionnante en 2019, la dixième année de la mission prolongée", a écrit Lisa Storrie-Lombardi, chef de projet pour Spitzer, dans un article de blog. Spitzer s'est révélé être un outil remarquable pour en savoir plus sur le cosmos, nous aidant à découvrir des étoiles nouvellement formées, de nouveaux anneaux de Saturne et même un système solaire entier à environ 40 années-lumière.

Mais maintenant le temps du télescope de recueillir des données touche à sa fin. La NASA n'a plus d'argent pour financer le vaisseau spatial. En 2017, la NASA a commencé à rechercher des organisations privées pour reprendre Spitzer, ce qui a coûté environ 11 millions de dollars pour fonctionner en 2018. Cette recherche a échoué. "Deux institutions ont répondu à la demande d'informations, mais ces propositions ne pouvaient pas fournir suffisamment de ressources pour faire fonctionner Spitzer", a déclaré la NASA dans un communiqué à Le bord. La décision a donc été prise de mettre Spitzer en veille prolongée, ce qui signifie que le télescope ne collectera plus de données et ne les renverra pas sur Terre.

Bien qu'il soit hors ligne, Spitzer pourrait encore aider les scientifiques à faire plus de découvertes à l'avenir. L'archive complète des observations faites par le télescope sera disponible pour tous ceux qui souhaitent l'utiliser. Il est possible que des découvertes encore plus importantes se cachent dans ces enregistrements. "Nous allons apprendre des choses des archives Spitzer pour les décennies à venir", a déclaré Luisa Rebull, chercheuse associée chez Caltech travaillant sur Spitzer. Le bord.

La nébuleuse de l'Amérique du Nord vue en lumière visible et infrarouge prise de Spitzer
Image: NASA / JPL-Caltech / L. Rebull (SSC / Caltech) / D. De Martin

Spitzer est l'un des quatre télescopes spatiaux exploités par la NASA appelés les Grands Observatoires. Ses autres «grands» sont l'Observatoire Compton Gamma Ray, l'Observatoire Chandra X-ray et le célèbre Hubble Space Telescope. Ensemble, les quatre télescopes étaient censés observer l'Univers dans autant de longueurs d'onde de lumière que possible – allant de la lumière visible que nous pouvons voir aux types de lumière que nos yeux ne peuvent pas enregistrer. La charge de Spitzer a été d'observer la lumière infrarouge, un type de lumière que les humains ne peuvent pas voir mais peuvent ressentir comme de la chaleur. Les objets qui sont faibles et super froids peuvent toujours être vus par la lumière infrarouge qu'ils produisent, donc Spitzer peut nous montrer des choses qui pourraient autrement sembler invisibles.

Mais voir l'Univers dans l'infrarouge est difficile. Tout ce qui émet beaucoup de chaleur émet également beaucoup de lumière infrarouge, ce qui signifie qu'il existe de nombreuses sources qui peuvent masquer les observations. L'atmosphère terrestre est une source de lumière infrarouge, ce qui rend difficile l'observation de l'Univers dans l'infrarouge depuis le sol. Et si votre télescope devient trop chaud, la lumière infrarouge qu'il émet peut également être une source de confusion. C’est pourquoi un télescope comme Spitzer est idéal. "Si vous voulez faire le travail infrarouge le plus sensible, vous voulez utiliser un télescope froid dans l'espace", explique Michael Werner, le scientifique du projet pour Spitzer. Le bord.

Pour s'assurer que Spitzer reste très froid, la NASA a décidé de placer le télescope dans ce qui est connu comme une «orbite de fuite de la Terre». C'est exactement comme cela sonne: le vaisseau spatial est plus ou moins sur la même orbite que la Terre, à la traîne de la planète comme il voyage autour du Soleil. À cet endroit, Spitzer s’éloigne de plus en plus de la Terre chaque année et ne se réchauffe pas de la chaleur dégagée par notre planète. De cette façon, il reste agréable et cool. Pour une couche supplémentaire de fraîcheur, Spitzer s'est également lancé dans l'espace avec un liquide de refroidissement spécial à l'hélium, qui a aidé à maintenir le vaisseau spatial et ses instruments à une température glaciale de -459 degrés Fahrenheit (ou -273 degrés Celsius).

Quand il faisait très froid, Spitzer a fait un travail infrarouge incroyable. "La phrase quelque peu sarcastique est que Spitzer étudie l'ancien, le froid et le sale", dit Rebull. Les vieilles étoiles et galaxies étaient la spécialité de Spitzer, ainsi que les objets très froids qui peuvent être froids selon les normes humaines, mais sont en fait plus chauds que la toile de fond de notre univers très froid. Spitzer pourrait repérer de petites étoiles au milieu de la formation, qui sont trop faibles pour être vues mais observables dans l'infrarouge.

Un rendu artistique de l'anneau invisible de Saturne, découvert par Spitzer
Image: NASA / JPL-Caltech / Keck

Le télescope pourrait également «voir» à travers des nuages ​​de poussière géants pour observer des objets qui pourraient se cacher à l'intérieur – d'où la partie «sale» de la phrase. Et l'une des plus grandes découvertes de Spitzer était poussiéreuse. Il a trouvé des anneaux de Saturne que nous n'avions pas pu détecter auparavant. «Cette bague est si ténue que même si vous y étiez, vous auriez du mal à la voir dans l'optique», explique Rebull. "Mais parce que c'est poussiéreux, Spitzer pouvait le voir."

Spitzer a opéré cette «mission froide» pendant 5,5 ans, bien au-delà des 2,5 ans que la NASA avait espérés. Mais finalement, le vaisseau spatial a manqué du liquide de refroidissement à l'hélium, ce qui a incité la mission chaude de Spitzer. «Le télescope s'est réchauffé, mais il ne s'est pas beaucoup réchauffé», explique Werner. En raison de la façon dont il a été construit et de son emplacement dans l'espace, Spitzer a pu diffuser une grande partie de sa chaleur dans l'obscurité froide de l'espace. Pourtant, il n'a pas pu observer autant qu'il le pouvait auparavant. Mais Spitzer a peut-être fait sa plus grande découverte pendant sa phase chaude: la découverte d'un système solaire entier de sept planètes de la taille de la Terre, en orbite autour d'une étoile appelée TRAPPIST-1. «Ce fut notre plus grand succès, ce qui nous a mis au-dessus du pli Le New York Times», Explique Werner.

L'équipe qui dirigeait Spitzer peut facilement se vanter d'une mission réussie avec le télescope, même s'il arrive à ce qui pourrait être perçu comme une fin prématurée. Cet après-midi, les scientifiques de la NASA enverront une commande à Spitzer, lui disant d'arrêter de prendre des observations et de ne plus renvoyer de pings sur Terre. En théorie, la NASA pourrait réveiller Spitzer un jour, mais plus le temps passe, plus ce sera difficile. Spitzer ne dirigera plus son antenne vers la Terre et enverra un signal fort que la NASA peut capter. Faire un lien avec le vaisseau spatial deviendra donc de plus en plus difficile.

Mais alors que Spitzer raccroche son chapeau, d’autres télescopes infrarouges sont en préparation – notamment le prochain grand observatoire spatial de la NASA, le James Webb Space Telescope. Conçu pour étudier l'Univers dans l'infrarouge, le James Webb sera le télescope spatial le plus puissant de tous les temps lors de son lancement, et pourra remonter le temps jusqu'au début de l'Univers.

Pourtant, c'est une journée douce-amère pour beaucoup à la NASA qui ont travaillé sur Spitzer pendant la majeure partie de sa vie. "Je sais que ce n'est qu'un robot spatial, mais c'est notre robot spatial, non?", Dit Rebull. "C'est triste. Il est difficile de dire au revoir. Mais au fond, mon sentiment principal est juste une profonde gratitude d'avoir été autorisé à venir travailler pour Spitzer aussi longtemps que je l'ai fait. »

Traduit de la source : https://www.theverge.com/2020/1/30/21111895/nasa-spitzer-space-telescope-end-of-mission-infrared-trappist

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