À l’intérieur de la technologie de nouvelle génération sur la Jaguar I-Pace autonome de Waymo

Il y a un peu plus de deux ans et demi, Waymo les ingénieurs ont commencé à travailler sur une suite de capteurs matériels qui améliorerait les générations précédentes et aurait la capacité de travailler sur une variété de véhicules, des voitures de tourisme autonomes aux semi-camions autonomes.

La société de technologie des véhicules autonomes montre maintenant les fruits de son travail, à commencer par sa flotte de véhicules Jaguar I-Pace tout électriques.

Waymo a intégré le système matériel de nouvelle génération dans les véhicules Jaguar I-Pace et les utilise pour la collecte de données afin de former des modèles d’apprentissage automatique. Waymo commencera ensuite à tester les véhicules I-Pace en mode autonome avec un conducteur de sécurité humaine au volant. Une fois que Waymo aura franchi cette étape, il se tournera vers ses camions gros porteurs. Les tests I-Pace sur les routes publiques se poursuivront et, à terme, les employés de Waymo pourront héler les véhicules et les essayer. La dernière étape consistera à intégrer les véhicules I-Pace dans son service Waymo One, qui opère dans la région de Phoenix.

Il s’agit de la suite matérielle de cinquième génération de Waymo et, avec plus d’une décennie de recherche et développement, on pourrait s’attendre à ce qu’elle soit meilleure et plus performante que ses prédécesseurs. Et ça l’est, selon Waymo.

Bien sûr, la création de la suite matérielle la plus performante et la plus robuste pour une entreprise de véhicules autonomes déployée commercialement n’a pas d’importance si elle coûte trop cher. Waymo affirme que sa nouvelle suite matérielle représente la moitié du coût de sa génération précédente, des réductions qu’elle a obtenues grâce à un processus de conception et de fabrication simplifié.

Cette suite matérielle de nouvelle génération est fabriquée en ligne, pas en laboratoire – bien que Waymo ne dise pas où. L’intégration de ces suites matérielles a lieu dans les installations de Waymo à Détroit.

Toutes ces améliorations demandent de l’argent. Développer, tester, valider et éventuellement déployer des véhicules autonomes commercialement viables est une entreprise à forte intensité de capitaux. Le besoin constant de liquidités a déjà fait disparaître plusieurs startups AV.

En tant qu’entreprise sous Alphabet, Waymo est dans une position différente et plus confortable. Mais cela n’a pas empêché la société de lever 2,25 milliards de dollars. Waymo a annoncé la semaine dernière la levée de fonds, dirigée par Silver Lake, l’Office d’investissement du Régime de pensions du Canada et Mubadala Investment Company. Il s’agissait du premier investissement extérieur de la société, qui comprenait également Magna, Andreessen Horowitz et AutoNation et sa société mère Alphabet.

Qu’est-ce qu’il y a à l’intérieur

La suite matérielle dispose d’un nouveau système de vision qui comprend 29 caméras, qui, selon Waymo, offrent différentes perspectives de la route avec des champs de vision qui se chevauchent, ainsi que la possibilité de voir un panneau d’arrêt à 500 mètres.

Waymo a également repensé l’architecture, les sorties et les capacités de traitement du signal de son radar pour le rendre mieux adapté aux exigences d’une voiture autonome.

Le Lidar, ou radar de détection de lumière et de télémétrie, a été un élément clé du matériel pour Waymo. L’entreprise a consacré d’importantes ressources – temps, personnel et argent – au développement du lidar dans le but d’améliorer ses capacités et de réduire ses coûts. Il s’agit d’un élément fondamental de l’entreprise, et en 2017, l’entreprise a intenté une action en justice contre Uber pour vol de secrets commerciaux par un ancien ingénieur de Google Anthony Levandowski – et utilisation alléguée de ces secrets par Uber.

Et ce n’est pas différent avec le système de cinquième génération. Le lidar, qui au niveau le plus élémentaire est une forme d’imagerie numérique qui fournit une image 3D de l’environnement, est toujours au centre de la scène. Mais il y a eu des changements importants.

Waymo a combiné son lidar à longue et moyenne portée en une seule unité de toit pour fournir une vue à 360 degrés. L’entreprise a également développé de nouveaux capteurs lidar périmétriques situés aux quatre points du véhicule. Ces lidars à courte portée sont conçus pour améliorer la résolution et la précision spatiales et sont très utiles pour les applications à faible vitesse lorsque la détection et l’évitement d’objet proche sont nécessaires.

La mise à niveau de ces lidars à courte portée affectera plus que les ambitions des véhicules autonomes de Waymo. Waymo a annoncé en mars 2019 son intention de vendre son capteur à courte portée (appelé Laser Bear Honeycomb) à des industries autres que les véhicules autonomes. À l’époque, Waymo avait déclaré qu’il ciblerait initialement la robotique, la sécurité et les technologies agricoles. Les ventes aideront l’entreprise à développer sa technologie autonome plus rapidement, rendant chaque capteur plus abordable grâce aux économies d’échelle, a écrit Simon Verghese, chef de l’équipe Lidar de Waymo dans un article moyen l’année dernière.

Waymo a déclaré qu’il y avait eu des ventes des unités d’ours laser, mais n’a pas fourni de chiffres précis sur le nombre ou à quelles entreprises.

Traduit de l’anglais de https://techcrunch.com/2020/03/06/inside-the-next-gen-tech-on-waymos-self-driving-jaguar-i-pace/

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